Generalidades del tema

¿Qué es la bronquitis?

La bronquitis implica que los conductos que transportan aire a los pulmones (los bronquios) están inflamados e irritados. Cuando esto sucede, los bronquios se hinchan y producen mucosidad . Esto hace que tosa.

Existen dos tipos de bronquitis:

  • La bronquitis aguda suele aparecer rápidamente y mejora después de 2 a 3 semanas.
  • La bronquitis crónica continúa reapareciendo y puede durar mucho tiempo, especialmente en las personas que fuman. La bronquitis crónica significa que tiene tos con mucosidad la mayoría de los días del mes durante 3 meses del año y por al menos 2 años seguidos.

Este tema se centra en la bronquitis aguda. Tanto los niños como los adultos pueden contraer bronquitis aguda.

La mayoría de las personas sanas que contraen bronquitis aguda mejoran sin ningún problema. Pero puede ser más grave en adultos mayores y en niños, y en personas con otros problemas de salud, especialmente enfermedades pulmonares como asma o EPOC. Las complicaciones pueden incluir neumonía y episodios repetidos de bronquitis grave.

¿Qué causa la bronquitis aguda?

La bronquitis aguda generalmente es causada por un virus . A menudo, una persona contrae bronquitis aguda algunos días después de tener una infección de las vías respiratorias altas , como un resfriado o una gripe. A veces, la bronquitis aguda es causada por bacterias .

La bronquitis aguda también puede ser causada por la inhalación de sustancias que irritan los bronquios, como el humo. También puede ocurrir si una persona inhala alimento o vómito dentro de los pulmones.

¿Cuáles son los síntomas?

El síntoma más común de la bronquitis aguda es una tos que suele ser seca y persistente al principio. Después de unos pocos días, es posible que la tos esté acompañada de mucosidad. Es posible que tenga fiebre baja y que se sienta cansado.

La mayoría de las personas mejoran en 2 o 3 semanas. Pero algunas personas siguen teniendo tos por más de 4 semanas.

Si tiene síntomas peores, como fiebre alta, escalofríos, dolor en el pecho o el hombro, o falta de aire, podría tener neumonía. La neumonía puede ser grave, por lo que es importante consultar a un médico si usted siente que está empeorando.

¿Cómo se diagnostica la bronquitis aguda?

Su médico le hará preguntas acerca de sus síntomas y lo examinará. Por lo general, esto le proporciona al médico la información suficiente para averiguar si usted tiene bronquitis aguda.

En algunos casos, puede que requiera una radiografía de pecho u otras pruebas para asegurarse de que no tenga neumonía, tos ferina u otro problema pulmonar. Esto es especialmente cierto si usted ha tenido bronquitis por unas semanas y no está mejorando. Pueden ser necesarias más pruebas para los bebés, los adultos mayores y las personas con enfermedad pulmonar (como asma o EPOC) u otros problemas de salud.

¿Cómo se trata?

La mayoría de las personas pueden tratar los síntomas de bronquitis aguda en casa y no requieren antibióticos ni otros medicamentos recetados. (Los antibióticos no ayudan con la bronquitis viral. Y aun la bronquitis causada por bacterias suele desaparecer por sí sola).

Lo siguiente puede ayudarlo a sentirse mejor:

  • No fume.
  • Chupe pastillas para la tos o caramelos duros para aliviar la garganta seca o dolorida. Las pastillas para la tos no detendrán la tos, pero pueden hacer que la garganta se sienta mejor.
  • Respire aire húmedo de un humidificador, una ducha caliente o un lavabo lleno de agua caliente. El calor y la humedad pueden ayudar a mantener húmeda la mucosidad en las vías respiratorias para que pueda expectorarla más fácilmente.
  • Pregúntele a su médico si puede tomar medicamentos sin receta, como acetaminofén, ibuprofeno o aspirina, para aliviar la fiebre y los dolores en el cuerpo. No le dé aspirina a ninguna persona menor de 20 años. Sea prudente con los medicamentos. Lea y siga todas las instrucciones de la etiqueta.
  • Descanse más de lo habitual.
  • Tome mucho líquido para no deshidratarse.
  • Utilice un medicamento de venta libre para la tos si su médico lo recomienda. (Es posible que los medicamentos para la tos no sean seguros para niños menores o para personas con ciertos problemas de salud). Los inhibidores de la tos pueden ayudarlo a parar de toser. Los expectorantes pueden ayudarlo a expulsar mucosidad cuando tose.

Si tiene señales de bronquitis y tiene enfermedad pulmonar o cardíaca (como insuficiencia cardíaca, asma o EPOC) u otro problema de salud grave, hable con su médico de inmediato. Es posible que necesite tratamiento con antibióticos o medicamentos para ayudarlo a respirar. El tratamiento temprano puede prevenir complicaciones, como la neumonía o episodios repetidos de bronquitis aguda causada por bacterias.

¿Qué puede hacer para evitar contraer bronquitis?

Hay varias cosas que puede hacer para ayudar a prevenir la bronquitis.

  • Evite el humo de los cigarrillos. Si fuma, deje de hacerlo. Las personas que fuman o que están cerca de otras personas que fuman tienen bronquitis aguda más a menudo.
  • Lávese las manos a menudo durante la temporada de resfriados y de gripe.
  • Evite el contacto con personas que estén enfermas con un resfriado o una gripe, especialmente si usted tiene otros problemas de salud.
  • Vacúnese contra la gripe todos los años, y hable con su médico sobre si debe aplicarse la vacuna antineumocócica.

Herramientas de salud

Las Herramientas de salud le permiten tomar decisiones acertadas sobre salud o tomar medidas para mejorar su salud.

Los Puntos de decisión se centran en cualquier decisión clave sobre la asistencia médica que sea importante para distintos problemas de salud.

Otros lugares en los que puede obtener ayuda

Organizaciones

Instituto Nacional del Corazón, los Pulmones y la Sangre (EE. UU.) [National Heart, Lung, and Blood Institute (U.S.)]
www.nhlbi.nih.gov
American Lung Association
www.lungusa.org

Referencias

Otras obras consultadas

  • Wenzel RP, Fowler AA III (2006). Acute bronchitis. New England Journal of Medicine, 355(20): 2125-2130.

Créditos

PorEl personal de Healthwise

Revisor médico primario E. Gregory Thompson, MD - Medicina interna

Adam Husney, MD - Medicina familiar

John Pope, MD - Pediatría

Revisor médico especializado Martin J. Gabica, MD - Medicina familiar

Revisado7 abril, 2017