Tos ferina

La tos ferina es una infección bacteriana altamente contagiosa (bacterias Bordetella pertussis o B. parapertussis) de las vías respiratorias altas, específicamente la zona donde las fosas nasales se encuentran con la parte posterior de la garganta (nasofaringe). La infección provoca irritación de las vías respiratorias e intensos accesos de tos que a menudo producen un fuerte sonido sibilante o agudo característico cuando se inhala aire.

Los síntomas pueden ocurrir en tres etapas distintas que juntas pueden durar de 6 a 10 semanas o más tiempo. La primera etapa consiste en síntomas que parecen un resfriado, incluyendo estornudos, goteo nasal y tos leve. La segunda etapa comprende una tosecilla seca que cambia a accesos de tos incontrolables, a menudo violentos. La tercera etapa es una tos que suena peor. Los accesos graves de tos pueden provocar vómito, agotamiento y un tinte azulado en la piel y el lecho de las uñas.

Aunque la tos ferina puede presentarse a cualquier edad, es de máxima preocupación en niños menores de 4 meses y en adultos de 60 años o mayores, debido a que su riesgo de complicaciones es más alto que el de otras personas. La enfermedad puede prevenirse o controlarse si un niño es vacunado periódicamente con la vacuna contra la tos ferina alrededor de los 2 meses hasta los 6 años de edad. Pero la protección que brinda la vacuna se agota con el tiempo. Se recomienda una vacuna de refuerzo para adolescentes y adultos.

Tomar antibióticos en los comienzos de la enfermedad puede ayudar a acortar la enfermedad o a prevenir que avance a la etapa en la cual se producen los ataques de tos graves. Los bebés que tienen tos ferina pueden necesitar hospitalización, especialmente cuando tienen menos de 4 meses de edad.

Las complicaciones incluyen infección (como neumonía) o problemas relacionados con el esfuerzo durante los accesos de tos, como hernia. En casos poco comunes, la tos ferina puede causar la muerte.

Revisado: 12 mayo, 2017

Autor: El personal de Healthwise

Evaluación médica: Adam Husney, MD - Medicina familiar & John Pope, MD, MPH - Pediatría & Kathleen Romito, MD - Medicina familiar & Christine Hahn, MD - Enfermedad infecciosa, Epidemiología